Het sprookje van de Eldorado-asteroiden

Ik moet altijd meewarig glimlachen om de exotische plannen van ruimtevaart-avonturiers, zoals Richard Branson met zijn toeristische ruimtevluchten. Afgelopen week kwam er een nieuw plan in de media van Planetary Resources Inc.
De avonturiers willen graag heel veel geld van investeerders om ruimtevaarttuigen te bouwen, die naar asteroiden zullen vliegen.
Volgens Planetary Resources Inc. zitten de asteroiden in ons zonnestelsel vol met zeldzame metalen zoals platina. En kennelijk is daar op Aarde zoveel vraag naar, dat het de moeite loont om het in de ruimte te gaan zoeken.

Graven naar de naald in de hooiberg
Metaalertsen uit asteroiden halen is veel duurder dan op aarde dezelfde metaalertsen opgraven.Het grote probleem van de mijnbouw op aarde is de lage opbrengst van de kostbare metalen. De rijkste ertsen zijn al geëxploiteerd: de ertsen, die men nu naar boven haalt, bevatten minder metaal.
In de ruimte zal men ditzelfde probleem ondervinden. Niemand weet welke asteroiden veel van het kostbare metaal bevatten: we weten gewoon niet waar we moeten beginnen te graven. Er zijn duizenden asteroiden en waarschijnlijk zijn de eerste 10 die we bezoeken niet de moeite waard. Zomaar op een willekeurige asteroiden gaan graven is dom.

Van de asteroide terug naar de Aarde?
De volgende vraag is hoe Planetary Resources het erts (of het metaal) van de asteroide naar de aarde gaat transporteren. We willen natuurlijk niet dat er een asteroide van duizenden tonnen neerstort op aarde. Kleine brokken metaal zullen verdampen bij terugkeer in de atmosfeer… en dan heb je nog geen platina in handen.
Planetary Resources zal dus ook een voertuig moeten bouwen dat de opbrengst veilig op aarde kan neerzetten.

Minder zeldzaam betekent minder duur
Door grote hoeveelheden platina op de markt te brengen zal de prijs sterk dalen. Kostbare metalen zijn alleen maar kostbaar vanwege hun schaarsheid.
Je ziet hetzelfde verschijnsel nu op de aardgasmarkt in de VS. Er wordt zoveel schaliegas gewonnen, dat de prijs steeds lager wordt. Het schaliegas kan niet worden opgeslagen en eenmaal geproduceerd moet het ook worden gebruikt. De aardgasprijs is zover gedaald, dat de hoge kosten voor de gaswinning niet meer worden terugverdiend.
Zo zal het ook gaan met het asteroiden-platina. Als de beschikbare hoeveelheid platina verdubbelt, dan zal de prijs ruwweg halveren. Het is de vraag of het dan nog rendabel is om het pltina uit de asteroiden te halen.

Ik ben geen deskundige. Maar op het eerste gezicht lijkt de winning van metaal uit asteroiden onzinnig. Er zijn vast mooiere sprookjes te bedenken over prinsessen met lange blonde haren en stoere prinsen die draken doden met zwaarden

Advertenties

4 gedachten over “Het sprookje van de Eldorado-asteroiden

  1. VisionairNL

    Hans, je stelt dat het onmogelijk is om te achterhalen welke asteroïden veel platinagroep metalen achterhalen. Met alle respect: dit is onzin.

    Om te beginnen behoren ongeveer tien procent van alle asteroïden tot de metaalrijke M-klasse en bestaan vrijwel geheel uit massief metaal (voornamelijk ijzer en nikkel, maar ook het schaarse kobalt, van essentieel belang voor hernieuwbare energie). Dit is af te leiden uit spectraalgegevens (weerkaatst licht) en soortelijke massa. Het is vrij eenvoudig deze groep te vinden en aan een nader onderzoek te onderwerpen. En het metaal te verwerken.

    Je vergeet ook de lucratiefste handel: raketbrandstof.

    De prijs van platinagroep metalen zal veel meer dalen dan het door je genoemde percentage. Toch zal de winning lonend blijven, als je gebruik maakt van geautomatiseerde, zelfreparerende en zelfreplicerende apparatuur.

    1. Hans Verbeek

      Visionair, om te bepalen of een asteroide waardevolle metalen bevat, moet je er eerst naar toe reizen. Dat is al heel erg moeilijk (en dus duur).
      Steeds minder landen zien nog het nut in van ruimtevaartonderzoek. We hebben het al moeilijk genoeg om op aarde de eindjes aan elkaar te knopen. In veel landen lukt het niet eens om 24 uur per dag elektriciteit op het net te houden.
      Miljoenen mensen hebben honger. Platina kun je niet eten.

      1. VisionairNL

        Hans, ruimtereizen is niet gemakkelijk, maar het is uitvoerbaar.

        In de plannen bestaat de eerste stap uit het van veraf in kaart brengen van mogelijk interessante aardscheerders. Dit is met bestaande techniek eenvoudig te doen. Stap 2, het naderen van aardscheerders en aan prospecting doen, kan bij ongeveer duizend aardscheerders met vrij weinig brandstof.

        Ruimtevaartuigen kunnen hiervoor een ionenmotor, aangedreven door zonlicht gebruiken. Ionenmotoren gebruiken maar weinig reactiemassa. Ook scheelt het door het langzaam te doen, zo houd je de benodigde delta v klein. Vergeet niet dat aardscheerders met ongeveer dezelfde snelheid als de aarde om de zon draaien.

        Verder klopt niet dat steeds minder landen interesse in ruimtevaartonderzoek zouden hebben. Integendeel. India, bijvoorbeeld, niet echt een rijk land, wordt nu steeds actiever: http://www.visionair.nl/politiek-en-maatschappij/geopolitiek/indiers-op-weg-naar-mars/

        Logisch ook. Hier op aarde komen de grenzen van de groei steeds meer in zicht. In het zonnestelsel zijn bijna oneindige hoeveelheden energie en materialen te oogsten. Dingen waar een arm land als India om te springen zit.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s